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      打掉票務巨頭:霉霉演唱會引發的反壟斷案

        從娛樂新聞跨界到財經新聞,霉霉的魅力無可阻擋,超高人氣更引來了反壟斷調查。當然,調查的對象不是霉霉,而是美國最大的票務平臺TicketMaster。他們這回麻煩大了,甚至可能被分拆。

        時隔五年重啟巡回

        事情的緣由要從上個月說起。美國流行樂天后、唱作歌手泰勒·斯威夫特(Taylor Swift)的2023年巡回演唱會Eras Tour門票開始出票。這是她個人第六次巡回演唱,而上次演唱會已經是2018年的事情了。過去的四年時間,盡管斯威夫特還在不斷推出新專輯,但由于新冠疫情的關系,她一直沒有舉辦演唱會。

        此次時隔五年首次舉辦巡回演唱會,斯威夫特將演唱自己從2019年到2022年四張專輯的歌曲。整個巡回演唱會將包括52場演出,首場演唱會將于明年3月17日在亞利桑那州Glendale拉開序幕,而最后一場則將在明年8月9日在洛杉磯Inglewood正式落幕,國際部分還有待確定。門票價格從最低的49美元到最高的899美元,平均票價215美元。

        斯威夫特是美國人氣最高的歌壇天后,Instagram粉絲接近2.4億人。她已經拿到了11個格萊美獎獎項,包括三個年度最佳專輯獎;也是全球唱片銷量最高的歌手之一,累計全球銷量已經超過了2億張。對她的巡回演唱會,狂熱歌迷已經饑渴等待了整整五年。

        斯威夫特巡回演唱會的門票交給了美國最大的票務網站Ticketmaster發售。11月15日開始預售,11月18日正式發售。根據斯威夫特的要求,為了盡可能避免黃牛炒票,歌迷必須在Ticketmaster完成注冊與身份認證,抽到預售碼,才能選購門票。

        據Billboard預計,此次Eras巡回演唱會門票收入將高達5.91億美元,打破麥當娜在2009年4.07億美元的巡回演唱門票收入記錄。再加上贊助收入和商品銷售收入,斯威夫特的總收入將超過6億美元。刨除成本和稅款,她的實際入賬可能在4.65億美元-4.96億美元左右。

        與此同時,Ticketmaster母公司Live Nation也會因此獲得大約1250萬美元左右的票務收入。他們是美國音樂票務巨頭,控制著美國超過80%的音樂會門票,在現場活動整體門票的市場占有率超過了70%。

        歌迷痛斥Tickermaster體驗糟糕

        噩夢般的搶票經歷

        所有人都知道此次斯威夫特演唱會門票會非?;鸨?,但沒人會想到居然這么瘋狂。11月15日開售預售票,Ticketmaster網站就吸引了350萬歌迷注冊,網站被高峰流量搞到一度宕機。預售第一天就售出了240萬張門票,打破了預售票單日銷售記錄。

        但是,斯威夫特的歌迷們對Ticketmaster怨念沖天:大量歌迷注冊了卻無法拿到預售碼;有人幸運拿到預售碼當天卻買不到票;有人幸運搶到票了卻卡在了支付頁面,再刷就已經發現沒票了;有人已經選了49美元的門票,突然就發現只剩下最低119美元的門票。而且除了門票價格,他們每張票還要支付50美元的服務費和8美元的設施費。

        為了買到天后演唱會門票,歌迷們默默忍受了繁瑣煎熬的搶票過程,忍受了票務平臺的服務費。但就在沒有買到預售票的歌迷等著在正式發售買票的時候,Ticketmaster卻在前一天突然宣布取消發售計劃;理由是因為訂票系統已經不堪重負,而且剩余門票也無法滿足需求。

        眼看著買票計劃泡湯,原本忍受網站的歌迷們現在是徹底憤怒了,Instagram、推特、Tiktok,社交網站上到處都是對Ticketmaster的痛斥。如果他們還想看霉霉唱歌,就不得不去第三方網站支付1250-4000美元的價格買二手黃牛票。顯然,不少黃牛黨們從Ticketmaster拿到了門票在轉賣牟利。而Ticketmaster同樣可以從二級市場票務轉售中獲得提成。

        Ticketmaster對此矢口否認。該網站發表聲明稱,只有不到5%的門票出現在二級市場上,絕大多數門票都是通過認證機制發售給了真實歌迷。Ticketmaster也承認,盡管有350萬歌迷事先認證,但還有35億次來自未認證用戶試圖訪問網站,所以才導致了網站不堪重負而宕機。不過,他們認為這是斯威夫特的歌迷在瘋狂涌入,而不是黃牛黨出動機器人搶票。

        左派國會議員要求分拆Live Nation

        搶票驚動美國政府

        這場災難性的售票鬧劇甚至驚動了美國國會和聯邦監管機構。美國眾議院消費者保護與商業委員會先是在上月致函Ticketmaster網站,要求他們對斯威夫特演唱會門票事件做出解釋,本月又要求網站高管到國會參加聽證,回答來自議員的質詢。美國參議院也計劃明年年初舉行聽證會,就Ticketmaster涉嫌壟斷問題展開聽證。

        美國激進派女眾議員科特茲(Alexandria Ocasio-Cortez)憤怒斥責,“(斯威夫特門票銷售事件)又一次提醒我們,Ticketmaster就是一個壟斷公司,他們和Live Nation的合并就不應該被批準,而且應該被阻止。分拆他們!”

        更令Ticketmaster頭疼的是,就在他們宣布取消正式發售計劃的當天(11月18日),美國司法部隨即宣布對Ticketmaster母公司Live Nation Entertainment展開反壟斷調查。而這可能意味著監管噩夢和未來的漫長訴訟。

        除了美國司法部反壟斷機構,另外一家聯邦反壟斷監管機構聯邦貿易委員會(FTC)也關注起了Live Nation反壟斷問題。FTC主席麗娜·克汗(Lina Khan)表示,“斯威夫特演唱會門票事件讓更多的Z世代(九零后)一夜之間關注到反壟斷問題,這是我所不可能做的?!?/p>

        美國司法部和FTC這兩大美國反壟斷機構的職能有所差別,也存在重合。雖然司法部已經宣布調查Live Nation,但FTC一樣也可以介入;因為保護消費者權益的案件是FTC的職權范圍。值得一提的是,AOC與麗娜·克汗都和斯威夫特一樣是1989年出生,她們也是霉霉的歌迷。

        爭議合并獲得批準

        反壟斷調查什么?2009年2月,美國最大的演唱會組織推廣公司Live Nation和最大的票務平臺Ticketmaster宣布以一比一的換股方式合并,交易價值25億美元,合并后的公司命名為Live Nation Entertainment。

        這筆交易當時就引發了不小的爭議,被視為剛剛上任的奧巴馬政府反壟斷監管立場的一個試金石。很多音樂行業公司和消費者群體都反對這一合并交易。他們擔心,Live Nation打通音樂會的場地、組織、推廣和票務環節之后,會構成垂直壟斷,從而扼殺市場競爭,抬高門票價格。

        2009年美國智庫進步行動基金(Center for American Progress Action Fund)董事巴爾托(David Balto)曾經公開作證,要求司法部反壟斷部門否決這一交易。他指出,Ticketmaster已經壟斷了票務銷售市場,在這個市場上幾乎沒有競爭,現在又和音樂會推廣組織巨頭Live Nation合并,橫跨控制兩個市場,這必然會導致消費者選擇減少,并在未來推高票價。

        最初奧巴馬政府是傾向于提起反壟斷訴訟,否決這一交易,但Live Nation和Ticketmaster并不屬于同一個領域,而美國反壟斷監管法并不反對垂直整合,只針對同一行業的并購合并。舉例來說,2010年谷歌收購摩托羅拉的交易順利得到批準,而第二年美國第二大運營商AT&T就因為監管部門的反對無奈放棄收購第四大運營商T-Mobile的交易。

        但奧巴馬政府剛剛上任,美國司法部不愿意在一起可能輸掉的反壟斷訴訟上投入太多精力。在經過一年時間的反壟斷審查之后,美國司法部最終在2010年有條件批準了這一交易,要求Ticketmaster分拆出一部分業務,將自己的軟件授權給競爭對手;并要求Live Nation在未來10年接受司法部的嚴格審查。

        此外,美國司法部還專門要求Live Nation保證其不會濫用市場地位,用自己在音樂會組織推廣方面的優勢轉移給Ticketmaster,捆綁服務,抬高票價,施壓音樂人和劇場,不得懲罰那些更換票務平臺的音樂人。

        2019年美國司法部與Live Nation再次達成和解

        屢次違規打壓對手

        那么,過去12年時間,Live Nation到底有沒有濫用市場主導地位?盡管Live Nation聲稱,在美國4000多家音樂會場地中,他們只擁有100多家的權益;但實際上,美國前100大演唱會場地,有80家都是被Live Nation控制。

        為什么斯威夫特非要在Ticketmaster賣票?因為霉霉就算對Ticketmaster再不滿,總不能去小場館開演唱會吧?想在這些場地開演唱會,就只能在Ticketmaster賣票。所以她在美國52場演唱會有47場都是Ticketmaster來獨家售票,只有兩場完全和Ticketmaster無關。霉霉的樂迷也只能在這家被他們怒斥“爛透的”網站繼續購票。

        與此同時,Ticketmaster的售票服務卻是令人怨聲載道。今年年初TikTok網紅Tara Lynn控訴自己在Ticketmaster買了890美元的斯泰爾斯(Harry Styles)的洛杉磯演唱會門票,卻沒有收到票,最后時刻只能被迫花10000美元買了高價黃牛票。

        從2012年到2019年,美國司法部的反壟斷部門調查了十多起Live Nation競爭對手提起的投訴,前后花費了1.5萬小時研究Live Nation涉嫌利用自己在音樂會場地方面的優勢施壓競爭對手;如果音樂會場館不通過Ticketmaster售票,他們就拉黑這些場所,不讓音樂人在這些場所舉辦活動。

        2019年,Live Nation被迫與美國司法部達成新的和解協議,接受美國司法部指派的監督律師在未來五年調查競爭對手對Live Nation的類似投訴,確保Live Nation不會再次濫用市場地位。如果在2024年底,Live Nation沒有再次違反反壟斷法律,美國司法部就不會撕毀2010年的有條件批準合并協議。

        而此次美國司法部針對斯威夫特售票事件,再次對Ticketmaster母公司Live Nation展開反壟斷調查,如果認定Live Nation存在濫用市場主導地位的行為,那么可能會導致2019年和解協議失效。那么,美國司法部甚至可能會起訴要求否決2010年的合并交易,分拆Live Nation和Ticketmaster。

        此外,Ticketmaster還爆出了“商業間諜門”。2013年,Ticketmaster雇傭了一位songkick.com(幫助音樂人直接向樂迷售票的網站)的離職高管。但在隨后的兩年時間,這位離職高管一直在幫助Ticketmaster非法進入Songkick內部系統竊取商業機密信息,施壓與后者合作的音樂人放棄在Songkick上售票計劃。雖然2017年Ticketmaster同意支付1.1億美元與Songkick達成民事訴訟和解,但后者當時已經被迫停止營業。

        美國司法部因此展開刑事調查,對Ticketmaster安排這一操作的高管扎伊迪(Zeeshan Zaidi)提起刑事訴訟,后者在2018年承認自己犯下計算機欺詐與共謀罪。2020年,Ticketmaster與美國司法部達成延遲起訴協議,承認自己的犯罪行為,同意支付1000萬美元罰金,并承諾在未來整改。如果2023年底之前Ticketmaster沒有再次違反法律,美國司法部會撤銷訴訟。

        鷹派上臺嚴打巨頭

        與奧巴馬政府時期的反壟斷監管相比,美國政府的反壟斷立場在特朗普時期就開始明顯趨于強硬。從2019年開始,美國司法部和FTC同時對谷歌、Meta、蘋果和亞馬遜四大互聯網巨頭展開了反壟斷調查,最終在2020年對谷歌和Meta提起了訴訟,甚至要求分拆Meta旗下的Instagram與WhatsApp業務。

        拜登政府上臺之后,更是連續委任了幾位反壟斷鷹派學者出任幾大反壟斷機構的負責人。主張嚴格限制亞馬遜和Meta的哥倫比大學學者麗娜·克汗出任了FTC主席,而主張遏制谷歌擴張的知名反壟斷律師坎特(Jonathan Kanter)出任了美國司法部的反壟斷部門負責人。

        值得一提的是,坎特當初就曾公開反對美國司法部批準Ticketmaster與Live Nation的合并交易,認為聯邦監管機構不該用缺乏約束力的和解協議批準這一行業垂直整合交易。在他上任之后,美國司法部連續提起了一系列反壟斷訴訟,阻止了諸多企業并購,包括上個月迫使企鵝蘭登書屋(Penguin Random House)放棄對西蒙舒斯特(Simon & Schuster)的21億美元并購案。

        與此前兩任美國政府傾向于和解,而不是訴訟的反壟斷監管手段相比,拜登政府的坎特和麗娜克汗的監管立場異常強硬,他們更為堅決地希望通過訴訟來阻止并購和分拆企業。麗娜可汗已經阻止了英偉達收購Arm,并宣布起訴阻止微軟收購動視暴雪,還在積極推動要求Meta分拆Instagram。

        如果此次斯威夫特售票事件能夠讓美國監管部門最終對Live Nation這個垂直壟斷美國音樂會組織與票務行業的巨頭痛下殺手,或許是霉霉能夠給美國音樂行業帶來的最大貢獻。對買不到票的霉霉歌迷,還有一個解氣的消息:美國國稅局(IRS)已經盯上了搶票高價兜售的黃牛黨們。( 文 / 鄭峻)

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